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Definición de heterogéneo

Del latín heterogenĕus, heterogéneo es aquello que está compuesto de partes de distinta naturaleza. Para la química, un sistema heterogéneo está formado por, al menos, dos fases. Esta característica puede detectarse a partir de una simple visualización, cuando se aprecian los distintos componentes del sistema.

Un ejemplo de sistema heterogéneo es el granito o piedra berroqueña, una roca ígnea que está formada por cuarzo, mica y feldespato. Al observar esta piedra, pueden notarse sus diversos gránulos y manchas.

Los sistemas heterogéneos, por lo tanto, presentan propiedades intensivas cuyos valores difieren en algunos de sus puntos. Existen sistemas heterogéneos que, incluso, están formados por único elemento, aunque con más de una fase (como un cubo de hielo flotando en agua).

Las suspensiones (compuestas por un sólido y un líquido) y las emulsiones (formadas por dos líquidos) son dos tipos de sistemas heterogéneos. Cabe destacar que existen diversos mecanismos para la separación de las fases de estos sistemas.

La filtración es el método que permite separar un sólido de un líquido cuando el primero es insoluble en el segundo. Para esto es necesario utilizar algún tipo de filtro que permita retener el sólido mientras el líquido pasa a través de pequeños orificios. Colar el jugo de naranja para quitar las semillas es un ejemplo de filtración.

La tamización, por su parte, ayuda a separar dos componentes sólidos de un sistema heterogéneo. El tamiz es el elemento que funciona como colador y que retiene el sólido de mayor tamaño.

La imantación, la disolución, la centrifugación y la decantación son otros mecanismos que permiten separar las fases de los sistemas heterogéneos.

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